无法停止呕吐的男人:当位在肠道的「第二大脑」异常时

无法停止呕吐的男性

我身为肠胃专科医师,在不算短的行医生涯中看过许多病患,其中令我记忆最深刻的是一名叫比尔的男病患。二十五岁的比尔跟着他五十二岁的母亲来就诊,除了肠胃症状以外,他的健康状况相当良好。没想到,他母亲率先开口对我说:「我真心希望您能帮助比尔。您是我们最后的希望。我们一点办法也没有了。」

过去八年来,比尔因为极难受的胃痛与止不住的呕吐,在大小急诊室里度过数不清的时间。在情况特别糟糕的时期,他一週要上急诊室好几次。通常急诊室的医师会开止痛剂和镇静剂来缓解他的不适,但他们似乎都不清楚他究竟是怎幺了。更惨的是,有些医师甚至把他上医院看作是药物成瘾的觅药行为,因为他们做出的诊断检测似乎跟他症状的严重性不太相符。

比尔已经看过好几位肠胃科医师,他们都为他做了彻底的检查,但都找不出症状如此严重的原因。持续的疼痛与呕吐迫使他从大学辍学,搬回老家跟担心他的父母同住。

比尔的母亲在商界工作,比尔过去的医师无法準确诊断出比尔的病因,让她感到十分挫折,因此她开始上网寻找答案。「我认为他符合所有週期性呕吐症(cyclical vomiting syndrome)的症状。」她告诉我。

身为比尔的医师,我想亲自确认是否属实。


跟其他肠脑相关疾病一样,有不少怪异的理论曾被提出来解释週期性呕吐症各种独特的症状。不过,根据我的团队与加州大学洛杉矶分校其他研究小组所做的研究,我相信最有可能的理由是,大脑对压力反应过度,因而引发过于激烈的肠道反应。

週期性呕吐症病患通常是因为生活事件带来压力而引发症状。许多看似不相关的刺激,包括剧烈运动、经期、去高海拔的地方、较长时间的精神压力,都可能导致身心不平衡而引发症状。当大脑感觉到威胁(不见得是有意识的),就会发出讯号给负责协调我们所有重要功能的大脑区域:下视丘,要它準备分泌一种关键的压力荷尔蒙,称为「促肾上腺皮质激素释放因子」(Corticotropin-releasing factor,简称CRF),其功能就像一个总开关,把大脑(以及身体)转换成压力回应模式。这种病患即使CRF系统随时处于蓄势待发的状态,却可能好几个月、甚至好几年完全没有症状,但当他们经历额外的压力时,就引发了循环的症状。

当CRF值升高到一定程度,就会把身体所有器官和细胞,包括肠道,转换成压力模式。我于加州大学洛杉矶分校的同事依薇特.戴许(Yvette Tache)是研究压力引发肠脑作用领域的世界级专家,她在一连串的动物实验中找到许多CRF触发的身体反应。

大脑中升高的CRF值会提高焦虑感,让人对各种感觉更加敏锐,包括肠道传来的讯号——出现在人体的感受就会是严重的腹痛。肠道本身也会收缩得更加频繁,并清除肠道里的东西,造成腹泻。胃部蠕动会变慢,甚至翻转,往上清除它的内容物。肠壁会更容易渗漏,结肠也会分泌更多的水和黏液,流经胃、肠黏膜的血液量于是随之增加。

以比尔的例子来说,只要针对其症状问几个关键问题,就能协助我做出诊断。我问比尔几次呕吐发作之间是否完全没有症状,他回答是。我问他和他母亲是否有偏头痛的家族病史,因为这种慢性疼痛常与週期性呕吐症有关,而他母亲和祖母也确实都有偏头痛的毛病。

「你在发作之前感觉到的症状是什幺?」我问。比尔告诉我,严重发作前通常会极度焦虑、盗汗、手部发冷、心脏怦怦跳,持续十五分钟左右——全都是身体出现压力反应的症状。此外,这些症状会让他在一大早惊醒——这是週期性呕吐症的另一个辨识特徵。(这可能是因为人体的中枢压力系统日间活动增加之故。)有时候,洗个热水澡或吃颗安定文锭(Ativan)可以避免发作,可是大多数时候没什幺用。「我一旦开始吐,就停不下来,必须冲去急诊才行。」

「在急诊室会发生什幺事?」我问。比尔告诉我,医师会勉强开给他一些麻醉性止痛剂,这些药通常会让他昏睡,一个小时后醒来,症状就消失了。比尔先前做过许多诊断测验,包括内视镜、腹部电脑断层,都没检查出任何能解释他这些症状的异常现象,脑部电脑断层也排除了脑瘤的可能性。

比尔的母亲自己上网查到的诊断确实没错——比尔罹患的正是週期性呕吐症。过去比尔遇到的医师总是无法做出正确诊断,但其实要做出正确诊断并不难,而且他没受过任何医学训练的母亲,也在网路上找到了答案,这点想来有点悲哀。

你不必经历週期性呕吐症这种严重的症状,也能体会许多医师对于异常肠胃反应的知识有限,有效疗法也十分欠缺。美国每二十人就有近三人有肠脑互动异常所引发的症状或症候群,包括肠躁症、功能性心灼热与功能性消化不良。没有这些讨厌或不适肠胃感觉的人要知道,不一定要罹患这些疾病才会出现异常肠胃反应。

週期性呕吐症就是肠胃反应出现异状的其中一种最激烈的例子,但不是唯一的例子。肠脑互动的改变,对我们所有人都可能产生剧烈的影响。

肠道中的大脑

请想像你自己正在跟好友共进晚餐。服务生刚送上三分熟的肋眼牛排,你陶醉在美味的大餐中。你把第一块牛肉送进口中的那一瞬间发生了什幺事?以下是简短的说明——但你可能要避免拿此事当作晚餐话题。

在你咀嚼并吞下食物之前,你的胃部已充满了跟电池酸液一样酸的高浓度盐酸。部分经咀嚼的牛肉块抵达胃部后,胃以强大的磨碎力把牛肉磨成细小的颗粒。

同时,你的胆囊和胰脏则分泌协助消化脂肪的胆汁与其他多种消化酶,为小肠接下来的工作做好準备。当胃把细小的牛肉颗粒送进小肠时,消化酶与胆汁再把它们分解成肠道能吸收的营养素,传送到身体其他部位。

消化进行的同时,肠壁的肌肉会执行一种特殊的肌肉收缩,称为「蠕动」,功能是让食物在消化道中往下推进。蠕动的力量、时间长短与方向,因摄取的食物类型而异,肠道会有较多时间吸收脂肪与複合碳水化合物,含糖饮料的吸收时间则较短。

同时,部分肠壁会收缩,把消化中的食物送至小肠黏膜吸收营养。在大肠部位,强而有力的收缩动作则会把肠道中的内容物来回挤动,让大肠得以撷取并吸收其中九十%的水分。另一波强力收缩则会把内容物挤向直肠,此时通常会激起便意。

在每餐之间,另一种不同的压力波——移行性複合运动——成为肠道的管家,扫蕩任何胃部无法溶解或分解得够小的东西,如未溶解的药物与未咀嚼的花生。这种波动每九十分钟从食道缓慢地抵达直肠,产生的压力足以碾碎巴西坚果,并把不受欢迎的微生物从小肠送到结肠。不同于蠕动反射,这种打扫型的波动只有在肠胃道里没有食物需处理时才会运作——例如你睡觉的时候,并在你吃下第一口早餐时随即停止。

肠道可以自主协调这所有的动作,甚至更多活动,而不需要大脑或脊髓的协助。但肠壁肌肉本身并不知道该怎幺做,此一消化管理主要是由肠神经系统负责——遍布于食道到直肠的五千万个神经细胞构成的网络。位在肠道的「第二大脑」比起头部的正牌大脑虽然小了一些,但说到消化,却无人能及。

美国哥伦比亚大学医学中心(Columbia University Medical Center)杰出的解剖学家暨细胞生物学家迈克尔.格尔森(Michael Gershon),是研究肠道血清素系统的先驱,也是畅销书《第二大脑》(The Second Brain)的作者。他很喜欢用一段短片来说明肠神经系统独立运作的能力。在这部短片中,有一段天竺鼠的肠道被泡在液体中,它在未与大脑连接的情况下,自主地把一颗塑胶小球从肠道的一端推动到另一端。同样的,人类肠道也能如此独立运作。

所有这些複杂的消化功能,都是由你的肠神经系统内的迴路——数百万神经细胞间结构性的连结——自主协调,并且在大脑或其余的中枢神经系统未提供太多协助的情况下,完成任务(前提是,一切运作正常)。

另一方面,你的情绪脑(emotional brain)可能搞砸每一项看似自动的功能。如果你晚餐时的对话不对盘,跟友人吵起架来,胃部绝佳的研磨活动将会快速中止,转为痉挛性收缩,而且无法正常排空食物。你刚吃下的那块美味牛排,大半会留在胃里不被消化。你离开餐厅许久后,胃部仍会持续进行痉挛性收缩,让你躺着无法入睡。因为胃中仍有食物,所以夜间的移行性收缩就不会发生,使得肠道无法进行正常的晚间排空。像比尔这类一开始肠脑轴线就过于活跃的病患,就连对健康人士无害的压力或情绪刺激源,都会严重影响他的胃蠕动,甚至使蠕动方向相反,同时在结肠造成痉挛性收缩。这好比是他大脑警告系统的预设值失常,经常引发假警报,于是对健康造成了毁灭性的后果。

相关书摘 ▶神奇的「忧郁微生物」:益生菌对治疗人类忧郁症有帮助吗?

书籍介绍

本文摘录自《肠道.大脑.肠道菌:饮食会改变你的情绪、直觉和大脑健康》,如果出版
*透过以上连结购书,《关键评论网》由此所得将全数捐赠儿福联盟。

作者:艾莫隆・迈尔医师(Emeran Mayer, MD)
译者:毛佩琦

最新医学临床已经证明,「肠脑菌轴」革命性的新发现,将改变我们未来医学的走向,二○一三年,人体实验首度证实,操纵肠道菌能够改变大脑功能!二○一六年,美国「国家微生物组计画」斥资超过五亿美元,探究微生物在人体健康的应用。这些「肠脑菌轴」(gut-brain-microbiome axis)研究将在未来成为肠躁症、忧郁症、自闭症、帕金森氏症、阿兹海默症……等疾病的治疗关键!

引领全球肠脑菌轴研究的世界级专家艾莫隆.迈尔医师,首次以深入浅出的方式,为我们揭开肠脑菌轴的奥祕。

《无麸质饮食,打造健康脑!》引用本书作者的含益生菌优格实验,支持作者只要好好照顾肠道菌就能增进大脑功能、改善情绪障碍的论点。现在,迈尔博士亲自完整呈现自己四十年来的肠脑连结研究,完整揭露肠道与肠道菌影响大脑健康的科学机制与应用!

大脑疾病,是我们体内生态系正在崩坏的警钟;任何没有考量到肠内菌的健康计画,都只能让你离最佳健康状态愈来愈远。

只要改变肠道菌这些恼人的身体及心理疾病都可能得到改善:分心/健忘/焦虑/忧郁/嗜睡/失眠/暴食/失智/自闭/肥胖/气喘/过敏/便祕/腹泻/肠躁症/胃食道逆流/帕金森氏症/阿兹海默症/自体免疫疾病/功能性肠胃疾病……

本书从肠脑菌轴的角度,改写健康的定义,教我们如何简单改变饮食与生活模式,来打造正面情绪、强化直觉、增强免疫力,甚至轻鬆减重。

无法停止呕吐的男人:当位在肠道的「第二大脑」异常时 Photo Credit: 如果出版


您可能还会对下面的文章感兴趣: